全世界有3%至20%的人患有嗅觉障碍,病因包括病毒感染、嗅觉神经和味觉神经受损,以及药物副作用。丧失嗅觉,不只会给病人带来不便,严重后果是,患者无法嗅到周围存在的有毒气体。比如家里的煤气炉开着却没察觉,便会发生惨剧。

染上冠病-19不是导致嗅觉丧失的唯一原因。其实,向来便有相当数量的人也嗅觉失灵。嗅觉失灵也会影响味觉的灵敏。

染上冠病-19病毒的患者,有约三分一会出现一种不平常的症状–失去嗅觉。不过,这种嗅觉障碍并不新奇,也不是冠病所独有。

嗅觉障碍不罕见

据估计,全世界有3%至20%的人患有嗅觉障碍,虽然我们不清楚新加坡有多少人患有这种疾病。嗅觉障碍也会影响味觉,至于是永久性还是暂时性,就要看病因。病因包括病毒感染、嗅觉神经和味觉神经受损,以及药物的副作用。

张伟洋医生说:“一般上,病毒会影响控制嗅觉和味觉的神经,从而引发这方面的混乱。”张医生是新加坡中央医院耳鼻喉–头与颈部外科顾问医生。

新加坡中央医院收集的初步数据显示,染上冠病-19的病人,与其他呼吸道受病毒感染的病人比较,较多发生嗅觉和味觉障碍。然而,真正的致病原因却还不能肯定。2020年3月26日至4月10日期间,在870名因出现冠病-19症状入院的病人当中,有5%入院时有嗅觉和味觉失灵的症状。在154名后来证实染上冠病者当中,有23%具有这两种障碍。

根据报告,有些冠病患者完全丧失嗅觉,有些嗅觉功能减退,另一些则是嗅觉改变。后者的情形是,他们可能闻到烧焦味,而周围却没有东西失火。张伟洋医生指出,至今为止,冠病患者发生的嗅觉味觉失灵情况,大部分属于暂时性的,只是医学上还需要较长期的数据来确定这个判断。

年长者易嗅觉失灵

至于非冠病的嗅觉丧失症患者,张伟洋顾问医生指出,似乎是以年长者居多。新加坡没有具体的相关统计,不过,美国的人口研究显示,年龄在65至80岁的群体里,约半数嗅觉功能减退,80岁以后的比率则上升至四分三。

年长者嗅觉失灵的风险偏高,是因为随着年龄增长,鼻孔分泌的粘液和粘膜减少。鼻子和脑袋的嗅觉受体一旦缩小和减少,嗅觉障碍发生的可能性便增加。

被病毒感染,患上鼻子和鼻窦的疾病如过敏性鼻炎或鼻窦炎,头部受伤,神经紊乱如帕金森氏病,都会导致嗅觉失灵。不过,张医生指出,有时候还是找不到病因的。

如果引发嗅觉失灵的潜在病因如病毒感染得到治疗,病情是能扭转的,可是,要完全治愈却需要数星期甚至数月。张伟洋医生补充说:“由鼻子和鼻窦患病导致的嗅觉失灵,治疗相关疾病的同时就能恢复嗅觉。”
假使头部发生严重创伤,或嗅觉神经纤维已被肿瘤或手术所破坏,嗅觉的丧失常常便是永久性的。药物如抗生素、抗高血压药物和化疗药物,也会影响嗅觉和味觉。张医生说:“假使开始服用一种药物便丧失嗅觉,那么所服用的药便是病因。”

丧失嗅觉,不管哪一种情况,严重与否,不只会给病人带来不便,张医生指出:“丧失嗅觉的主要严重后果是,患者无法嗅到周围存在的有毒气体。比如家里的煤气炉开着却没察觉,便会发生惨剧。那些完全丧失嗅觉的病人,应该特别留意这个问题。”

丧失嗅觉和味觉被视为染上冠病-19的症状之一,根据卫生部最新发出的冠病检查指南:sgcovidcheck.gov.sg,张伟洋顾问医生劝告任何人出现这种症状时,便应立即前往综合诊疗所或私人药房寻求治疗。

(本文取材自新保集团杜克-国大学术医学中心出版的《Singapore Health》)

欲知更多精彩内容,可翻阅《优1周》。
TEXT 邹文学 PHOTOS iStock